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Deux jeunes hommes vêtus de blanc s’agenouillent sur le sol, prêts à commencer leur duel. Les yeux se fixent sur ceux de l’adversaire. Les coeurs battent plus vite. Des sons ancestraux résonnent du berimbau, un instrument en forme d’archet à une corde. Ce n’est qu’ensuite que les deux joueurs se serrent la main et le match peut commencer. Avec une force dynamique et animale, les deux mouvements d’attaque et de défense s’échangent dans un flux constant d’exploration et d’exploitation des forces et des faiblesses, des peurs et des fatigues de l’autre. Ils attendent et observent patiemment ce moment d’insouciance pour porter le coup décisif qui enverra l’autre au tapis.

Autour du mot « Capoeira »

La capoeira s’est développée au Brésil, dérivée des traditions apportées de l’autre côté de l’océan Atlantique par des Africains asservis et alimentée par le désir ardent de liberté. Elle s’est rapidement répandue dans les plantations comme moyen de rompre les liens de l’esclavage, tant physiquement que mentalement. Pendant ce temps, l’art était considéré comme une infirmité sociale et officiellement interdit par le Code pénal brésilien. L’identification du « hors-la-loi » à la capoeira était si répandue que le mot est devenu synonyme de « clochard », « bandit » et « voleur ». Cependant, cela n’a pas empêché les capoeiristes de pratiquer. Ils ont déménagé dans des endroits reclus et ont camouflé l’art martial sous une forme de danse.

La Tradition : Résistance et résilience

Entre 1500 et 1815, le Brésil était une colonie portugaise – un empire soutenu par le travail forcé. Le commerce de la capture et de la vente d’humains apporta d’énormes richesses au l’empire colonial portugais, mais il amena un grand nombre d’esclaves africains dans le Nouveau Monde. Des centaines de personnes ont été entassées dans des cales surpeuplées et infectées de navires négriers afin de maximiser les profits. En raison des conditions périlleuses et insalubres pendant les trois mois du voyage, plus de la moitié des esclaves ont perdu la vie, leurs corps boiteux ont été jetés à la mer.                                                                                                                                                                                Dès leur arrivée, ils étaient vendus au marché du dimanche et envoyés travailler dans les conditions chaudes, humides et dures des plantations, où beaucoup d’entre eux étaient mourraient d’épuisement du à ces conditions. Les taux de mortalité élevés parmi les populations réduites en esclavage au Brésil, ainsi qu’une demande accrue de matières premières brésiliennes comme le sucre, l’or et les diamants, ont stimulé l’importation d’un nombre croissant d’Africains. On estime que quatre millions de personnes réduites en esclavage ont été envoyées au Brésil jusqu’au milieu du XIXe siècle.

Les esclaves ont résisté sous diverses formes : révolte armée, empoisonnement de leurs propriétaires, avortement et évasion. L’immensité des terres brésiliennes a permis aux individus en fuite de se cacher. Certains se sont échappés et ont formé des communautés clandestines dans les arrière-pays des villages indépendants de la forêt tropicale, appelés quilombos. Là-bas, les Africains et leurs descendants ont développé un système socioculturel autonome dans lequel ils pouvaient soutenir diverses expressions de la culture africaine. Les historiens supposent que la capoeira a émergé de ces communautés comme un moyen de défense sous le régime oppressif portugais.

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